La Voyager 2 está a punto de alcanzar los límites del Sistema Solar

Hace seis años, la nave espacial Voyager 1 informó a los científicos que se había convertido en el primer objeto hecho por el hombre en entrar en el espacio interestelar. Ahora, la Voyager 2 parece que también saldrá del Sistema Solar dentro de poco.

De acuerdo con un comunicado de la NASA, dos de los instrumentos a bordo de la Voyager 2 han medido un aumento importante en la cantidad de rayos cósmicos (partículas de alta energía) que golpean la nave espacial. Los científicos creen que la heliosfera (la región donde las partículas y campos magnéticos se encuentra bajo la influencia del Sol) bloquea cierta cantidad de rayos cósmicos. Un aumento en la frecuencia de estos significa que la sonda podría estar cerca de la heliopausa, el límite exterior de la heliosfera.

“Vamos a aprender mucho en los próximos meses, pero aún no sabemos cuándo llegaremos a la heliopausa”, dijo el científico jefe del proyecto Voyager, Ed Stone, en un comunicado. “No hemos llegado todavía, eso es algo que puedo afirmar con confianza”.

Las sondas Voyager 1 y 2 se lanzaron en 1977 para explorar Saturno y Júpiter. La Voyager 1 más tarde se embarcó en una misión hacia los límites del Sistema Solar, mientras que la Voyager 2 se centro en recabar datos sobre Urano y Neptuno antes de comenzar su propio viaje más allá de los límites del Sistema Solar. Las sondas hicieron varios descubrimientos, recabaron importantes datos, y sacaron imágenes históricas de los planetas exteriores. Los científicos aún manejan estas sondas 40 años después, aunque las misiones han cambiado, ahora la Voyager 2 explora los límites del Sistema Solar y envía periódicamente datos a través de ondas de radio.

La Voyager 1 captó un aumento en los rayos cósmicos en mayo de 2012 antes de cruzar la heliopausa tres meses después. La medición vino acompañada por un aumento repentino en la densidad del plasma que había en el ambiente. Quizás la Voyager 2 ahora también se está acercando, aunque Jamie Rankin, un científico de Princeton que estudia los datos de la Voyager, explicó a Gizmodo que la sonda aún no ha llegado al espacio interestelar.

Randy Gladstone, científico del Southwest Research Institute en la misión New Horizons, explica por qué es importante atravesar la heliopausa con una segunda sonda: “Al igual que ocurre con casi todo, hacer algo por segunda vez puede indicarte si realmente lo entiendes o no”. El lugar por el que cruzará la Voyager 2 se encuentra en una posición muy diferente, y aunque los modelos actuales pueden adaptarse a eso, es casi seguro que esos mismos modelos son demasiado simples. Siempre aprendemos mucho de estas situaciones. Es uno de los motivos por el que enviamos una Voyager 1 y una Voyager 2.”

Resulta difícil saber si la Voyager 2 dejará el Sistema Solar dentro de poco. Pero es otro recordatorio de lo increíbles que son estas misiones. La Voyager 2 se encuentra actualmente a casi 18.000 millones de kilómetros del Sol, 118 veces la distancia entre el Sol y la Tierra. La Voyager 1 está a más de 20.000 millones de kilómetros del Sol, que es 144 veces la distancia del Sol a la Tierra. Y a pesar de todo, aún pueden enviarnos datos científicos interesantes, e incluso explorar el espacio más allá de la influencia del Sol.

Con información de gizmodo.com

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